Investeerder trekt zich terug uit 'consulting disruptor' VirtualCC

02 augustus 2016 Consultancy.nl

HeadFirst @Ventures, de investeringsmaatschappij van de HeadFirst-groep, trekt zich terug uit VirtualCC. Als gevolg van een veranderde koers en het stopzetten van financiële steun, kampt het digitale consultingplatform met een onzekere toekomst. Een strategisch heroriëntatie-proces is intussen in gang gezet en diverse partijen hebben interesse getoond om de mogelijkheden te onderzoeken.

VirtualCC werd opgericht in 2014 door Marco Cevat, een voormalig adviseur van onder meer A.T. Kearney en Twynstra Gudde. Het bedrijf opereert als een netwerkbureau, met een sterke focus op digital. Met VirtualCC speelde Cevat in op een aantal belangrijke trends in het advieslandschap, zoals veranderende klanteisen, de neerwaartse druk op prijzen, het potentieel van digitalisering en de opkomst van ZZP’ers, ook wel bekend als de ‘gig economy’. Het model van VirtualCC was tot op zekere hoogte al een bewezen concept in volwassen adviesmarkten – denk bijvoorbeeld aan MBA & Company (wereldwijd) of Expert360 (in Australië) – maar in Nederland was VirtualCC een pionier in het high-end consultingsegment, waarmee het bedrijf door verschillende media, waaronder het FD werd geprezen voor zijn ‘disruptieve businessmodel’. 

“Net als in alle andere sectoren, zag ik in de markt van het strategisch advies de flexibilisering sterk toenemen. Klanten wilden niet langer betalen voor mooie verhalen van dure kantoren, maar keken meer naar prestaties en kosten. VirtualCC werkt in teams: wij brengen zelfstandig professionele topconsultants bij elkaar, die zich samen buigen over een bepaalde case”, zei Cevat in de zomer van 2015 over het concept.

Investeerder trekt zich terug uit VirtualCC

“VirtualCC is de markt ver vooruit. Consultants, prospects, klanten, pers en zelfs concurrenten zeggen dat VirtualCC ‘de toekomst van consulting’ is”, aldus Robert Neeleman, CEO van VirtualCC. De ervaren bestuurder – Neeleman beschikt over meer dan dertig jaar ervaring in management, consulting en ondernemen – sloot zich in april van dit jaar aan bij het bedrijf en kreeg de taak om de marktpositie van het consultantsnetwerk uit te bouwen. VirtualCC geeft geen concrete financiële details prijs over de afgelopen periode, maar Cevat geeft wel aan dat “verschillende, zij het nog beperkte, successen” zijn geboekt. 

Ondanks het positieve momentum waarin het consultancybureau zich volgens Cevat and Neeleman bevond, heeft de belangrijkste investeerder achter het concept zich besloten terug te trekken. In januari 2015 nam @Ventures Investments, een zusteronderneming van detacheerder HeadFirst, een meerderheidsbelang van 70% in VirtualCC. Hiermee wilde de uitzendorganisatie zijn intrede doen in het segment voor hoogwaardige consulting- en managementdiensten. Rick Kruiswijk, eigenaar van @Ventures Investments, zei tijdens de aankondiging van de deal: “De klassieke expertisedetachering kan de vereiste kwaliteit, zekerheid en betrouwbaarheid in het hoogste segment jammer genoeg niet bieden. Met VirtualCC kunnen wij dat wel en bouwen we gestaag verder.” De partners verwachtten dat verdere synergieën zouden ontstaan vanuit elkaars klantenportefeuille en dat VirtualCC zou profiteren van een stijgende vraag naar interim management. 

Zo’n anderhalf jaar later heeft HeadFirst @Ventures zich nu teruggetrokken en de geldkraan dichtgedraaid. De investeringsmaatschappij heeft geen details vrijgegeven over waarom het tot dit besluit is gekomen; zelf haalt Cevat twee belangrijke redenen aan. “HeadFirst constateert bij nader inzien toch te weinig synergie met haar overige groepsactiviteiten”, hierdoor liep VirtualCC op commercieel vlak achter op de beoogde targets. Of de fusie tussen HeadFirst en Source, een branchegenoot uit Hoofddorp, een impact heeft gehad is niet bekend. Door de combinatie van HeadFirst en Source ontstaat een speler met een omzet van circa €420 miljoen, waardoor het zich straks een top 10 speler mag noemen in de markt voor uitzend- en flexwerk.

Robert Neeleman en Marco Cevat

Cevat erkent dat hij de timing van het nieuws betreurt (“ik had liever wat meer tijd genomen”), wijzend op het trackrecord dat het bedrijf aan het opbouwen was in een, zoals hij het beschrijft “volwassen en competitieve markt”. De meerderheid van VirtualCC’s consultants – bijna 200 in totaal – heeft een achtergrond bij wat hij een “top-tien bureau” noemt en VirtualCC concurreerde in veel gevallen met teams van partijen als de Big Four of middelgrote concurrenten. En omdat het opbouwen van een relatienetwerk in deze markt “sowieso veel tijd kost”, is het niet voor de hand liggend dat klanten hun ‘vertrouwde adviseurs’ inruilen voor een nieuwe speler in het domein.

Daarbij komt nog dat werken voor grotere klanten en het concurreren voor grootschalige projecten in de publieke sector, allerlei extra vereisten met zich meebrengen – VirtualCC was druk bezig met de implementatie daarvan om zijn attractiviteit te verhogen om zo dergelijke aanbestedingstrajecten te kunnen winnen. Vol onbegrip zijn zowel Cevat als Neeleman niet, zeggen ze tegenover Consultancy.nl, en geven aan: “VirtualCC heeft echter nog niet ten volle kunnen profiteren van zijn grensverleggende aanpak, hierdoor lag er nog een kloof tussen de actuele resultaten en de potentie.” Volgens Cevat lag VirtualCC op koers om dit jaar een projectomzet van om en nabij de €1 miljoen te realiseren.

Vooruitkijkend, geven de oprichter en CEO aan dat VirtualCC een onzekere toekomst tegemoet gaat. "Voortzetting van de business is op z’n minst uitdagend”, aldus Neeleman. Tegelijkertijd zijn ze positief gestemd dat met verdere financiële ondersteuning het consultantsnetwerk nog altijd een mooie toekomst tegemoet kan zien. “De markt heeft zich gunstig ontwikkeld, mede geïllustreerd door het feit dat een aantal top-10 organisaties met een vergelijkbare aanpak lijken te komen”, geeft hij aan, daarmee doelend op Deloitte’s initiatief ‘Forefront’, PwC’s eigen in de VS gelanceerde ZZP-community en sommige bekendere strategiekantoren die hun resourcingmodellen openen voor het backfillen van specialistische rollen. 

Cevat voegt toe dat het concept “laaiend enthousiast” werd ontvangen door klanten en dat ook de aangesloten zelfstandige consultants positief waren over het concept. VirtualCC heeft eerder dit jaar enkele maatregelen genomen om de kloof te dichten tussen een volledig ZZP-bestaan en een pure consultancyloopbaan. Zo lanceerde het een aandelenprogramma voor adviseurs, dat hen beloont voor de bijdrage aan interne taken zoals kennisontwikkeling en het uitbouwen van de community. “De methode heeft bewezen te werken”, stelt Cevat. McKinsey & Company gaat in een recent onderzoek zelfs een stap verder, en noemt het digital talent matching platform een “disruptor voor de wereldwijde arbeidsmarkt”. Volgens het strategy consultancykantoor hebben dergelijke platformen de potentie om tegen 2025 zo’n $2,7 biljoen toe te voegen aan het wereldwijde BBP. 

VirtualCC gaat door

Sinds het besluit ongeveer twee weken geleden werd bekendgemaakt, hebben Cevat en Neeleman een heroriëntatieproces in gang gezet. “We zijn de mogelijkheden nog aan het onderzoeken”. Enkele partijen hebben inmiddels al interesse getoond om aan tafel te zitten met de ondernemers, “daar zijn we heel blij mee, dus we gaan gewoon door”, zegt Cevat.

Ons land telt tientallen platformen die projecten faciliteren of zich richten op het matchen van ZZP-consultants, zoals Myler of Planet Interim, maar er zijn slechts enkele, zo niet drie spelers, die kunnen bogen op een consultantsbestand dat bestaat uit top tier consultants. Naast VirtualCC zijn dat Eden McCallum, dat in Nederland sinds 2008 actief is, en Comatch, een relatief nieuwe speler in het domein, overgewaaid uit Duitsland. De twee concurrenten verschillen echter in hun aanpak. Laatstgenoemde opereert met een volledig digitaal model, terwijl Eden McCallum werkt met een meer traditioneel matchingmodel. Eden McCallum houdt in Nederland op enig moment zo’n 50 tot 75 consultants aan het werk, Comatch verwacht voor dit jaar een projectomzet van €10 miljoen, maar dat betreft de totale omzet voor alle landenoperaties (Duitsland, Oostenrijk, Zwitserland, Nederland, de Scandinavische landen en het Midden Oosten).

Nieuws